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2016-10-30 已知近地小行星數量邁過15,000顆新里程碑

 
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  近地小行星(near-Earth asteroid,NEA)的發現速率非常快,平均以每週30顆的速度快速增加中,目前總數已經超過15.000顆,比2013年8月公布之已知近地小行星數量的10000顆又增加了50%,是近地小行星監測工作的新里程碑。

  由美國航太總署資助的近地天體(Near Earth Object,NEO)觀測計畫(Observations Program)是專門搜尋近地天體的聯合巡天計畫,為NASA行星防衛協調辦公室(Planetary Defense Coordination Office)的重點工作項目,其搜尋對象包含了小行星和彗星,此外他們還負責追蹤並確認可能對地球有潛在威脅的NEO的性質,確認後必須對外公布可能的撞擊天體和事件可能發生的時間等,並協調美國政府與軍隊對可能的撞擊事件做出有效的應對政策。此計畫所發現的近地天體幾乎總攬了95%已知近地小行星的發現數量。

  確認的第15,000顆近地小行星是2016 TB57,由萊蒙山天文臺巡天計畫(Mount Lemmon Survey)發現於2016年10月13日;萊蒙山天文臺巡天計畫是NASA資助的美國亞利桑納州土桑市卡塔利納巡天計畫(Catalina Sky Survey)的其中一個重要成員。2016 TB57非常小,直徑僅約16~36尺左右,在10/31以約5倍地月平均距離飛掠地球,但並沒有撞擊疑慮。

  近地小行星公轉軌道會在1.3AU左右(相當於1.95億公里)的天體,所以會周期性的接近地球到5000萬公里以內的程度。其中直徑1公里以上的大型近地小行星,科學家認為目前應該已經發現超過90%以上了。

  發現小行星的速率不斷提升,得力於各NEO巡天計畫,以及近年的望遠鏡升級。但即便如此,要達成一個偉大的進展並不容易,還有很長一段路要走。天文學家估計:到目前為止,直徑140公尺以上的NEA大約僅發現了應有總數的27%;美國國會指示NASA必須在2020年底之前發現至少90%的直徑140公尺以上的NEA。

  現如今,有兩個NASA資助的NEO巡天計畫囊括了90%的新NEO發現,其一為前述提到的卡塔利納巡天計畫,另一則為位在夏威夷的泛星計畫(Panoramic Survey Telescope & Rapid Response System,Pan-STARRS)。這兩個計畫都在2015年時改善了他們的望遠鏡,增進小行星和彗星等近地天體的發現速率。

  卡塔利納計畫其中一座望遠鏡的近期改善工作,直接將它的每月新NEO發現速率提升了3倍。而泛星系統增加了觀測時間,致使它的NEO發現率也增加了3倍。泛星計畫也計畫在今秋將泛星2號望遠鏡投入NEO搜尋工作中。當望遠鏡的能力不斷提升,所有NEO巡天工作努力,必定能發現愈來愈多直徑140公尺及以下的小天體。

  行星防衛協調辦公室的Lindley Johnson表示:雖然在未來100年內,所以已知小行星都不具有撞擊威脅性,科學家也已發現絕大部分的大型小行星,但仍有更大量的小型小行星可能對地球有撞擊威脅。所以絕對不能放鬆對NEO的監測與追蹤工作。

資料來源:http://www.jpl.nasa.gov/news/news.php?feature=6664, 2016.10.27, KLC

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