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2011-10-05 矮星系吹泡泡

 
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The NASA/ESA Hubble Space Telescope has captured this image of dwarf irregular galaxy Holmberg II. The galaxy is dominated by huge bubbles of glowing gas, which are sites of ongoing star formation. Copyright: NASA & ESA   通常有名的哈柏太空望遠鏡(Hubble Space Telescope)星系影像,要不是壯觀的螺旋星系,就是邊緣和緩變化的橢圓星系,不過這些通常都是大型星系才有的模樣,瞧瞧右方影像中的星系,有沒有覺得與眾不同呢?因為影像中的主角—洪伯II(Holmberg II,UGC 4305)是不規則矮星系(dwarf irregular galaxy);這類矮星系的外型和型態差異頗大,很難歸類,故直接歸類為不規則星系。而哈柏先進巡天相機(Advanced Camera for Surveys)影像中可見模糊不清的洪伯II星系裡,有著數個巨大且發光的氣體泡泡呢!(譯者註:這個星系幾乎佔滿整個畫面,其中的紅色氣泡結構只是星系中的一部份而已喔!點選此處觀看這個星系的整體外觀影像。)

  天文學家推測:洪伯II星系裡這些精細而明亮的氣體殼層,應該是歷經數代活力充沛的恆星演化後的結果。高質量恆星(high-mass star)從稠密的氣體雲中誕生,之後發出強烈的恆星風將周圍物質吹開;到了生命末期,發生超新星爆炸所產生的衝擊波,將已經比較沒那麼稠密的氣體往外推,並加熱這些氣體使其發光,最後就形成了今日所見的泡泡狀結構。

  洪伯II星系的中間區域勉強算是個密集的恆星形成區,但向外延伸達數千光年的範圍內都相當貧瘠,缺乏製造新恆星的材料。作為一個矮星系,它既沒有像銀河系一樣的旋臂,也沒有橢圓星系常見的稠密核心。這使得洪伯II星系的重力場不夠強,所以像這樣脆弱的氣泡結構能夠大致維持形狀而沒啥改變。

  雖然以規模來論,洪伯II星系是不起眼的矮星系,不過這個星系還是有某些吸引人的特徵。例如它是1950年代洪伯(Erik Holmberg)在M81星系團中發現的9個低表面亮度星系(low-surface-luminosity galaxies)之一,它不尋常的外表為它在赫頓‧阿普(Halton Arp)的特殊星系表(Atlas of Peculiar Galaxies)中贏得一席之地。此外,這個星系還有個極明亮的X射線源,就在影像右上角3個氣體泡泡的中間那個裡;目前有許多種理論解釋這個強力輻射的來源,其中一種理論還提到可能是其中有個正在拉扯周邊物質的中型黑洞(intermediate-mass black hole)哩!不過這些理論有些甚至相互矛盾,讓這個強X射線源的起源仍是個未解之謎。

  洪伯II星系屬於M81星系團成員之一,距離地球約1200萬光年,位在大熊座方向,這個星系團主要的領袖星系為M81和M82,是離銀河系所在的本星系群最近的星系集團之一。

資料來源:http://sci.esa.int/science-e/www/object/index.cfm?fobjectid=49361, 2011.09.29, KLC

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