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2018-06-13 阿凡達裡的行星環境如何?南門二附近可能適合生命發展

 
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  在搜尋適居性系外行星時,我們總是往遙遠的地方看去,但是實際上,我們也沒有忽略自家後院的恆星系統,研究人員一直在觀察離地球最近的一個恆星系統──南門二,其中適居性的最關鍵因素:X射線輻射量。南門二的西方命名為半人馬座α,雖然肉眼無法分辨,不過半人馬座α實際上是一個三合星系統,也是阿凡達電影裡的背景恆星。

  美國太空總署的錢卓X射線望遠鏡自2005年以來觀察半人馬座α,為了確定軌道內的適居性,「錢卓」的任務便是監測適居帶的X射線劑量,過量的X射線輻射會破壞行星上的大氣層,對潛在居民造成危害,並且容易擾亂任何可能正在使用的技術,甚至造成破壞性的太空天氣。但事實上,其中兩顆恆星的環境並不需要為此而擔心,在行星條件上甚至可能比我們自己的太陽更好。

  天文學家Tom Ayres表示,組成半人馬座α的三顆恆星並不完全相同,半人馬座α星A不論在尺寸、亮度和年齡與我們的太陽非常接近,但它朝適居帶發射的X射線輻射量比太陽更低;而半人馬座α星B比太陽稍微小一點且暗一點,它所釋放的X射線量僅為太陽的五倍,在這兩顆星的條件下,生命應當會自行找到出路的。然而半人馬座α星C(又稱為毗鄰星)就又是另一回事了,它的體積比太陽小非常多,向適居帶發出的X射線輻射量大約是太陽的500倍,對生命有明顯的威脅性。

  目前在該三合星系統所發現的系外行星不是太冷,就是繞著毗鄰星公轉。然而研究人員並沒有放棄希望,隨著時間的演變,良好的觀測器具也自然而生,我們可能會在自家後院找到生命的跡象。

資料來源:Astronomy, NASA

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